Comprendre : L'utilitarisme ou le plus grand bonheur pour le plus grand nombre


« La nature a placé l’humanité sous l’empire de deux maîtres, la peine et le plaisir. C’est à eux seuls qu’il appartient de nous indiquer ce que nous devons faire comme de déterminer ce que nous ferons.” (Jeremy Bentham)


L’utilitarisme est une posture morale, rattachée au conséquentialisme, prônant un comportement tel qu’il puisse accroître le bonheur et l’utilité tout en minimisant les peines et les souffrances. L’assertion ‘Le plus grand bonheur pour le plus grand nombre’ résume cette vision.


Les deux grandes figures philosophiques qui développèrent le cœur de cette pensée se trouvent en Jeremy Bentham et Stuart Mill. Bentham insiste sur l’attrait de l’humain à rechercher le plaisir et à éviter les souffrances. Cet attrait nous gouverne dans chaque action, chaque parole et chaque pensée. La morale vient lorsque nous jugeons une action bonne en ses conséquences moindres ou nulles sur l’autre. Ainsi, dès lors qu’une action maximise l’utilité pour soi sous contrainte des peines des autres, alors celle-ci est la meilleure moralement.


Stuart Mill, bien qu’ayant majoritairement emprunté à son prédécesseur, se distingue par l'accommodation nécessaire de par les intuitions morales. L'hédonisme formulé par Mill place l’utilité intellectuelle au-delà des vils plaisirs que pourrait suggérer Bentham. La différence entre l’utilitarisme des deux auteurs se situe alors dans l’approche de l’utilité, Bentham préférant la quantité et Mill la qualité de l’utilité.


A cette posture s'opposent deux grandes critiques. D’une part, il est impossible de s’accorder sur une utilité commune que l’on doit par la suite quantifier si bien qu’elle soit arbitrairement vraie dans toute la société. D’autre part, d’autres courants de pensée morale voient dans cette posture une tentative de légitimation d’acte universellement répréhensible, tel que le meurtre si le plaisir en était centré.


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